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A CIDADE    |   Igrejas & Praças - Praça Benedito Leite


A Praça Benedito Leite situa-se entre as Ruas de Nazaré, Palma e o Beco da Sé, portanto num dos sítios mais antigos de São Luís. Era conhecida, originalmente, como Largo Velho do Val, ou Vale, e em suas imediações funcionou, num prédio hoje reformado (Centro Caxeiral), o Recolhimento de Nossa Senhora da Anunciação e Remédios para moças donzelas, fundado pelo padre jesuíta Gabriel Malagrida.

No século XVIII, o local não gozava de boa fama. Era ermo e precariamente urbanizado. Embora próximo ao Recolhimento e à Igreja da Sé, abrigava uma série de casebres sombrios, ocupados, em sua maioria, por prostitutas.

Apenas em 1804 essa situação começou a ser modificada.

Pressionado pelos cidadãos mais influentes da comunidade, o governo colonial decidiu construir ali um jardim botânico semelhante ao que existia em Belém. Expulsas as prostitutas, a obra foi iniciada naquele mesmo ano, mas a crise deflagrada pela guerra entre Portugal e França, que culminou com a vinda da família real para o Brasil, em 1808, paralisou-a, uma vez que todos os esforços e investimentos oficiais foram canalizados para a melhoria das defesas da cidade.

Somente em 1857 é que as obras foram retomadas por iniciativa do então presidente da província do Maranhão, Eduardo Olímpio Machado, sob cuja orientação foi mandado fazer no logradouro um amplo jardim, denominado 13 de Maio - mas, nesse meio tempo, algumas melhorias já haviam sido realizadas no velho Largo: um belo jardim fora construído em 1820, obra de Bernardo Pinto da Silveira
e, em 1848, ele recebera a sua primeira arborização.

A Praça Benedito Leite foi também conhecida como Praça da Assembléia, porque de frente para ela funcionou, de 1829 a 1884, a Assembléia Legislativa Provincial, constituída ainda no I Império sob a denominação de Conselho Geral da Província. É interessante notar, porém, que as grandes manifestações políticas em São Luís sempre aconteceram em outros palcos da cidade: no Largo do Palácio ou, mais tarde, no Largo do Carmo. No Largo do João Velho não se discutia muito política - aproveita-se mesmo era o frescor das tardes de verão à sombra de seu denso arvoredo. Pelo menos foi assim até a gestão do prefeito Alcides Pereira, que desbastou impiedosamente as árvores e retirou o elegante gradil que cercava a praça, substituindo-o pela amurada que ainda hoje se vê - para desgosto e irado protesto da população.

De qualquer forma, a Praça Benedito Leite - cuja denominação atual é uma homenagem da municipalidade ao eminente político maranhense que foi deputado estadual e federal, senador e governador do Estado - constitui-se num dos mais belos conjuntos arquitetônicos do século XVIII e XIX fora da área da Praia Grande, proporcionando ainda um passeio agradável e tranqüilo, sobretudo nos finais de tarde.

E um detalhe curioso - na base da estátua de Benedito Leite (1857-1908), obra do francês E. Decorchemont, observa-se a seguinte inscrição: "1908. Quando Governador: prefiro cortar a mão a assinar a supressão da escola Normal ou da Modelo." Sem dúvida, uma frase de efeito digna da política brasileira de qualquer tempo, mas acompanhada, pelo menos simbolicamente, de um gesto extremo - a estátua não tem a mão direita.

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